Av TALES AZZONI og JOSEPH WILSON

BARCELONA, Spania (AP) - Lionel Messi har fortalt Barcelona at han ønsker å forlate klubben etter nesten to tiår med de spanske gigantene.

Klubben bekreftet til The Associated Press tirsdag at den argentinske storspilleren sendte et dokument som uttrykker ønsket om å forlate.

Kunngjøringen kommer 11 dager etter Barcelonas ydmykende 8-2-tap mot Bayern München i Champions League-kvartfinalen, et av de verste nederlagene i spillerkarrieren og i klubbens historie.

Nederlaget avsluttet en vanskelig sesong for Barcelona – den første uten tittel siden 2007-08 – og utløste en av de verste krisene noensinne.

Den 33 år gamle Messi har vunnet rekord seks Ballon d’Or-priser i løpet av sin tid i Barcelona som toppspiller i verden, og har hjulpet klubben med å vinne 10 spanske ligatitler og fire Champions League-kroner.

Imidlertid kan hans forsøk på å forlate klubben nå føre til en juridisk kamp mellom de to sidene om en klausul i kontrakten hans.

Barcelona sa at dokumentet sendt av Messi refererte til en klausul som tillot ham å dra gratis på slutten av sesongen. Klubben sa imidlertid at fristen for å utløse den klausulen gikk ut i juni og at den ville søke juridisk rådgivning. Messis kontrakt inkluderer også en utkjøpsklausul på 700 millioner euro (826 millioner dollar).

Den spanske sesongen ville normalt ha avsluttet i mai, men ble skjøvet tilbake på grunn av koronaviruspandemien.

Hvis Messi kan dra gratis, vil han ikke mangle beilere. Imidlertid hadde bare en håndfull klubber realistisk råd til å betale lønnen hans selv uten en overgangssum - med megarike Paris Saint-Germain og Manchester City ansett som de kanskje mest sannsynlige destinasjonene.

Messi hadde vært åpenhjertig om sin misnøye med noen av Barcelonas avgjørelser denne sesongen. Han hadde imidlertid vært stille siden tapet for Bayern, noe som reiste tvil om fremtiden hans.

Klubbpresident Josep Bartomeu hadde sagt at han var sikker på at Messi ville avslutte karrieren med Barcelona, ​​og at han var en avgjørende del av påtroppende trener Ronald Koemans planer for laget.

Koeman møtte Messi forrige uke, og spilleren skal ha fortalt nederlenderen at han så seg selv mer ute enn i klubben i det øyeblikket.

Treneren skal angivelig allerede ha fortalt andre nøkkelpersoner i troppen at de ikke var i planene hans, inkludert Luis Suárez, Arturo Vidal, Samuel Umtiti og Ivan Rakitic.

Etter tapet mot Bayern kunngjorde Barcelona at de ville gjøre store endringer på førstelaget og en omfattende restrukturering av klubben. Endringene begynte med sparken av trener Quique Setién noen dager etter Champions League-nederlaget i Portugal, og nytt presidentvalg ble kalt ut i mars.

Messi ankom Barcelona som tenåring i 2001, og begynte i klubbens berømte La Masia ungdomsakademi. Førstelagsdebuten skjedde i 2003 som 16-åring, og siden ledet han Barcelona til 34 titler. Han har flest individuelle rekorder i klubben, og scoret 634 mål og gjorde 276 assists på 731 opptredener med klubben.

Tidligere Barcelona-forsvarer Carles Puyol, som var klubbkaptein under store deler av Messis karriere, twitret hans støtte til argentineren.

Respekt og beundring, Leo, skrev Puyol. Du har all min støtte, venn.