For mindre enn ett år siden var Chris Rene, en søppelsamler i Santa Cruz og i bedring, på en ødeleggelsesvei. Så mye for det. Veien han befinner seg på nå kan føre til en platekontrakt på 5 millioner dollar og utbredt berømmelse.



Etter å ha overlevd en krevende landsomfattende audition-prosess, er Rene blant 17 finalister som skal konkurrere på tirsdag kvelds første live-utgave av The X Factor, det musikalske talentshowet skapt av den tidligere American Idol-dommeren Simon Cowell. Han er en av fire mannlige sangere som blir veiledet av X Factor-dommer og musikksjef L.A. Reid.

Det er en drøm hinsides en drøm, sa en entusiastisk Rene under et telefonintervju forrige uke. Jeg snubler, det er helt sikkert.





Rene, 28, har den typen hjerteskjærende personlig historie som reality-TV-produsenter lengter etter. Han var avhengig av narkotika og alkohol som tenåring, og gjorde et stopp i rehabilitering tidligere i år og hevder stolt å ha vært edru siden slutten av april. Han håper X Factor-eksponeringen vil gjøre ham i stand til å gi et bedre liv for sine to små sønner, Ryan, 3, og Elijah, 6.

Den gripende bakhistorien matches mer enn av Renes talent og karisma. Hans første audition-opptreden av Young Homie, en original hip-hop-sang delvis inspirert av hans egne kamper, imponerte dommerne og har siden høstet mer enn 6 millioner treff på YouTube.



Det er sprøtt hvordan Gud jobber i livet mitt akkurat nå, sa Rene. Hjertet mitt føles så godt og så stort. Alt dette er veldig spennende, men samtidig er det veldig ydmykende og mykgjørende. Jeg vil bare at folk skal høre musikken min.

Reid, som personlig valgte Rene til å være med på laget hans, er sikker på at musikken vil bli hørt.



Chris er uten tvil vår mest populære deltaker, sa Reid under en telefonkonferanse. Han har et veldig unikt talent med en interessant stemme som plasserer ham et sted mellom en sanger og en rapper. Hvis han finner materiale han er komfortabel med, kommer han til å klare seg.

Rene har blitt den andre innbyggeren i Santa Cruz i år som gjør et stort skudd på et musikalsk realityprogram. Rockeren James Durbin var en av de skarpeste lysene på den siste sesongen av American Idol og, som det viser seg, fungerte indirekte som motivasjon for Rene.



Jeg hadde aldri hørt om ham, men jeg så en sak i avisen om ham og så sjekket han ut på TV, sa Rene. Jeg var sånn: «Wow, den fyren styrer!» Han inspirerte meg, helt klart.

Durbins bedrifter gjorde faktisk at Rene ønsket å prøve ut for Idol, men han fikk vite at han var i fare for å overse aldersgrensen for showet. Så fortalte søsteren hans, Gina, også en sanger, ham om The X Factor, og de bestemte seg begge for å prøvespille. Gina ble eliminert under boot camp-delen av showet, men ikke før hun fremførte en rørende duett med broren på Marvin Gayes What's Going On.



Renes kommer fra en lang rekke musikere. Faren deres var avdøde Googie Rene, en soul/jazz-sanger og låtskriver, og bestefaren deres, Leon, var en produktiv låtskriver som skrev flere hits, inkludert Rockin' Robin, spilt inn av Jackson 5 og andre.

Chris startet sin virksomhet i en alder av 12, da moren hans kjøpte ham sin første gitar. Han fortsatte med å danne et punkband kalt Diversion med sin bror, Mike, og en nabo. I en alder av 18 begynte han å bli mer opptatt av soulmusikk og hiphop.

Han begynte også med narkotika. Rene begynte med marihuana og gikk deretter over til kokain og metamfetamin. Selv om han med vilje var vag om detaljene, sa han at han til slutt flyttet til Los Angeles, hvor han tok noen dårlige avgjørelser og tilbrakte litt tid på gaten.

Det var ikke et eneste lavpunkt. Jeg hadde mer enn én. Jeg var på en ødeleggelsesvei, husket han. Jeg følte meg maktesløs. Livet mitt var blitt uhåndterlig. Jeg måtte overlate det til Gud. Jeg sa til ham: 'Jeg trenger din hjelp. Jeg skal gjøre hva du vil at jeg skal.

Rene kom inn på et rehabiliteringssenter i Santa Cruz, hvor han fikk livet sitt under kontroll.

Jeg slapp bare alt som holdt meg tilbake, sa han. I dag handler det om å komme seg videre.

Men å gå videre på X Factor vil naturligvis bringe mer press, og muligens Hollywood-fristelser. Under audition-rundene uttrykte både Reid og Cowell bekymring over Renes evne til å holde seg på rett spor. Rene er sikker på at han vil.

Det krever mye arbeid, mye innsats. Men jeg har en stor støttegruppe, sa han. Jeg har lært at livet egentlig handler om avgjørelsene du tar.

Så langt liker Reid det han ser.

Chris har gitt oss sitt ord om at han skal holde seg rett og jeg tar ham på ordet, sa han. Hver gang jeg ser ham, ser han bedre ut. Uansett hva han gjør fungerer. Jeg har tro på at han vil fremstå som både en stjerne og en mann vi kan være stolte av.

Les Chuck Barneys TV-blogg på http://blogs.mercurynews.com/aei/category/tv og følg ham kl http://twitter.com/chuckbarney .

«X-faktoren»

Når: 20.00 tirsdag
Hvor: Fox
Merk: Tirsdagens show er planlagt å vare 2½ time